Edith Wharton est d’abord une romancière américaine née à New York en 1862. Elle écrit son premier livre The decoration of Houses en collaboration avec un ami architecte, Ogden Codman. C’est une sorte de petit manuel architectural qui critique le surplus décoratif du style victorien. Le discours privilégie les intérieurs plus équilibrés avec une meilleure exploitation de l’espace. Dès sa parution en 1897, c’est un succès immédiat. Ses autres travaux concerneront moins l’architecture d’intérieur que la société des XIXe et XXe siècles, mais elle continuera d’y réfléchir à travers les descriptions au sein de ses romans et en pensant des plans de maisons et de jardins. Dans une lettre, elle déclare d’ailleurs se trouver meilleure architecte qu’écrivaine. En évoquant la réalisation de sa demeure, elle explique : « I am amazed at the success of my efforts. Decidedly, I’m a better landscape gardener than novelist, and this place, every line of which is my own work far surpasses The House of Mirth… ».

En effet, à partir de 1901, Edith Wharton rentre dans la construction d’une demeure qu’elle dirige, appelée The Mount (Lenox, Massachusetts). Elle met à profit ses compétences en matière d’architecture et de décoration intérieure pour en faire sa « première vraie demeure ». Elle réalise aussi les jardins dans une esthétique toute réfléchie. En 1907 cependant elle décide de s’installer à Paris. Aujourd’hui The Mount est ouvert au public et accueille plus de 50 000 visiteurs chaque année.

Sa personnalité et ses réalisations ont profondément marqué les esprits de ses contemporains. En matière d’architecture d’intérieur – pour ne prendre que l’aspect qui nous intéresse – elle montre un nouveau mouvement qui parcourt d’autres intellectuels de l’époque : celui de considérer que l’espace peut avoir une logistique. Bien que toujours dans un certain flou entre architecture et architecture d’intérieur, Edith Wharton est un témoignage de l’émancipation des anciennes considérations où la maison était plus une démonstration qu’un espace de vie.

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Source photo : The Mount from the Walled Garden by David Dashiell. https://en.wikipedia.org/wiki/The_Mount_(Lenox,_Massachusetts)

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